Rij-indruk Norton Commmando 961 Mk II California

Dit jaar is het exact 50 jaar geleden dat Norton de allereerste Commando in productie nam. Nadat die een jaar eerder op de Earls Court Motorcycle Show in Londen werd voorgesteld, ging de eigenlijke productie in april 1968 van start. In 2018 is het echter ook 40 jaar geleden dat de Commando uit het Norton-gamma verdween. Maar om dat eerste, plezieriger evenement, te herdenken, introduceert het in 2009 herboren Norton Motorcycles Co. een trio van speciale Commando's. Naast gelimiteerde versies van de Commando 961 Sport en Café Racer doet er met de California nog een nieuwe variant z'n intrede. Hiermee brengt Norton het verleden eens te meer in een moderne context naar haar dealerships over de hele wereld.

 

Tekst: Alan Cathcart / BJ

Foto's: Kel Edge

 

Deze nieuwe versie van de Commando 961 is leverbaar in liefst tien verschillende hippe jaren '70 kleuren, gaande van het erg retro ogende metallic rood, tot een opzichtige wit en blauw combinatie die de naam 'California', helemaal waar weet te maken. De nieuwe Norton onderscheidt zich voorts van de overige Commando's door het hoge stuur met naar achteren gebogen handvatten. Dat stuur doet dan ook denken aan de fameuze 'Norton Girl'-reclame, waar het Britse merk in de jaren '70 veel harten van Amerikaanse klanten mee wist te veroveren. Los daarvan is de California technisch identiek gelijk aan de overige Commando's.

 

Bedankje

Het is nu bijna een decennium geleden dat huidige eigenaar Stuart Garner de rechten voor dit historische Britse motormerk verwierf. Garner kocht Norton van de Amerikaanse financier Olly Curme en verwierf daarmee meteen ook het prototype van de Commando 961 straatmotor. Dat prototype had Curme door de Amerikaanse Norton-goeroe Kenny Dreer laten ontwikkelen. Sindsdien investeerde Garner heel wat geld en tijd en moest hij een aantal keer van strategie veranderen om het wedergeboren merk helemaal terug op de kaart te zetten. Ondertussen heeft Norton bijna 5.000 nieuwe motorfietsen afgeleverd aan eigenaars van over de hele wereld. De Japanse, Amerikaanse, Australische en Canadese markten worden daarbij steeds belangrijker, aangezien maar liefst driekwart van de 1.000 motorfietsen die Norton vorig jaar bouwde, naar die markten werd geëxporteerd.

"Ter gelegenheid van de vijftigste verjaardag van de Commando bouwen we 50 genummerde exemplaren van elke variant," legt Garner enthousiast uit. "De Café Racer, Sport en California anniversary-modellen zullen ieder uitgerust worden met een hoop van onze accessoires uit gepolijst aluminium en koolstofvezel. Maar we rekenen de kopers slechts de prijs van een standaardmodel aan, dit als een bedankje voor alle steun die de Commando door de jaren heen van de Commando-adepten kreeg. Het is immers dankzij die klanten dat de Commando dit jaar z'n vijftigste verjaardag kan vieren. We verkopen de motorfietsen dus tegen de prijzen van de 2017-modellen. En daardoor krijg je er al snel zo'n 6.000 Pond aan gratis extra's bovenop. Verspreid over 150 motorfietsen tekent die geste voor een flink bedrag en dus noemen we dit gekscherend ons 'bedankje van een miljoen USD!'. De machines zijn meteen leverbaar volgens het principe ‘first come, first served’ en elk anniversary model zal z'n eigen productienummer - gaande van 1 tot 50 - in de kroonplaat gegraveerd krijgen.”

 

Western-stuur

In het geval van de California omvat de prijs van 18.676 euro naast de koolstofvezel spatborden en nummerplaathouder ook een gepolijste afwerking van de volledig instelbare Öhlins voorvork van 43mm en de twee Öhlins schokbrekers met gasreservoir, het lichtgewicht achtertandwiel en schetsplaten. Daarnaast krijg je voor dat geld ook een oliekoeler uit geborsteld aluminium, een verchroomde kettingbeschermer en koplamphuis. Het motorblok zelf kreeg met de combinatie van een zilveren cilinderkop, gepolijste kleppendeksels en zwarte koelvinnen een klassieke look, die in 1972 voor het eerst z'n opwachting maakte op de Combat-versie van de originiele 745cc Commando. Tot slot krijg je ook nog een dekzeil en een paddockstand meegeleverd met de California. "Wie dat verkiest, kan ook voor een zwart geanodiseerde afwerking  opteren", voegt Garner er aan toe. "Eens de gelimiteerde oplage van 50 exemplaren verkocht is, zal de California-versie van de Commando in productie blijven."

De 'Cali' onderscheidt zich vooral dankzij het hoge stuur. Zo'n stuur werd destijds, in de jaren '70, ook wel eens een 'Western-stuur' genoemd, maar is wel een stuk rationeler dan de nog hogere apehangers die je op choppers aantreft. "We wilden de 50e verjaardag van de Commando met iets gepast vieren", zegt Garner, die zelf 49 is. " Veel rijders worden al een dagje ouder en dus zijn ook hun gewrichten iets stijver dan voordien. Een ontspannen rechtophouding leek ons dan ook een verstandige zet te zijn. En de 50e verjaardag was meteen de gepaste aanleiding om een Commando te introduceren die zich nauwelijks onderscheidt van de Sport-versie maar wel makkelijker te berijden is. Het stuur is dan wel het enige verschil, maar het biedt een volledig andere rijhouding."

 

 

Karakter

Eén omwenteling van de krachtige startmotor en de rauw ogende motor van de Norton komt tot leven. De door hydraulische klepstoters bediende kleppen – 2 per cilinder – pompen 72 pk naar buiten. Zelfs aan een stationair toerental van 1.300 o.p.m. hoor je de vette klappen op de 88mm zuigers door de 2-1-2 uitlaatlijn dreunen. De Euro 4-versie van deze krachtbron lijkt over hetzelfde breed uitgesmeerde koppel als voordien te beschikken, maar dan met een herziene mapping die niet alleen voor een schonere emissie zorgde, maar ook voor een nog meer lineaire vermogensafgifte, waardoor de Norton desgewenst blijft doortrekken tot aan de rode zone bij 8.000 o.p.m. Wetende dat het maximum koppel van 67 Nm veel eerder vrijkomt zijn die laatste streepjes op de toerenteller nergens voor nodig, je surft gewoon op die gulle koppelgolf tussen 2.000 en 6.500 toeren. Ondanks de toevoeging van een balansas, is er wel enige vibratie te bespeuren, met name boven de 5.000 toeren. Maar de trillingen gaan nooit irriteren, ze geven de motor net dat beetje extra karakter dat het rijden nog leuker maakt.

De Cali beschikt over het standaard chroommolybdeen dubbel wiegframe van de Commando. De ruggengraat van het frame fungeert tegelijkertijd ook als olietank voor het paralleltwin motorblok. Dat frame wordt bij Norton zelf vervaardigd door vaklui die voordien bij chassisspecialist Spondon werkten, tot Stuart Garner het bedrijfje opkocht en naar Nortons hoofdkwartier in het statige Donington Hall overbracht. Het frame van de Cali behoudt dezelfde geometrie als de Sport, met een balhoofdshoek van 24.5° en een naloop van 99mm. De wielbasis is met z'n 1400mm echter iets korter dan voordien. Handelbaarheid is altijd één van de sterke punten van de Commando 961 geweest en dus stuurt ook deze Cali foutloos. Je steekt hem makkelijk en gecontroleerd een bocht in en het pakket voelt tegelijkertijd licht en lenig, maar ook stabiel en vergevingsgezind aan. Dat maakt van de California een motorfiets die je op de meeste wegdekken vertrouwen geeft. Zelfs het raken van een hobbel onder hellingshoek, in een aflopende bocht, sloeg de California niet uit z'n lood. Integendeel zels, de Öhlins vering leek de hobbel wel op te slorpen als een luchtkussen. De Norton houdt z'n lijn dus ook mooi op minder goed asfalt, wat vooral te danken is aan het lage zwaartepunt. Het lucht/oliegekoelde motorblok ligt door het ontbreken van een echt carter immers nadrukkelijk laag in het frame.  Het remmenpakket met dubbele Brembo's vooraan, zorgt voor effectieve remkracht gecombineerd met de juiste graad van gevoeligheid, dit dankzij de radiaal gemonteerde remklauwen. Niettemin kan je de Norton al behoorlijk vertragen door op de motor te remmen, zonder dat de achterste Dunlop Sportmax Qualifier daarbij gek begint te doen. Een Bosch ABS zorgt ervoor dat je altijd en overal slipvrij tot stilstand komt.

 

Retro is cool, maar alleen als het juist gebracht wordt en dat is hier wel degelijk het geval. Deze Commando California is het tweewielig equivalent van de populaire remakes van de Mini of de Fiat 500, een moderne en geslaagde invulling van een klassiek concept en design. De Cali presteert foutloos en rijdt even goed als hij eruit ziet. Een waardiger verjaardagskado had de Commando zich niet kunnen bedenken.

Facebook comments